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  Evaluating Visual Criteria for Identifying Carbon and Iron-Based Pottery Paints from the Four Corners Region using SEM-EDS Minimize

Joe D. Stewart and Karen R. Adams

Abstract


Paint types on black-on-white pottery in the prehistoric American Southwest have had significance for both chronological and sociocultural interpretations. Visual attributes have formed the basis for distinguishing carbon- and mineral-based paints on ancient black-on-white pottery in the American Southwest for over 60 years. In this study, a group of 19 people (including experienced archaeologists and newly trained individuals) reevaluated 15 pottery sherds and ranked them by visual attributes. This objective determination of paint type was made possible through a SEM-EDS (scanning electron microscope-energy dispersive X-ray spectrometer) system. The group accurately characterized paint type 84.2 percent of the time. They relied on the following visual paint attributes, arranged in priority order determined by the respondents: nature of edges (fuzzy, sharp), absorption (soaks in, sits on top), luster (shiny, dull), color range (black-gray-blue; black-brown-reddish), flakiness (doesn't flake off, flakes off), thickness (thin, thick), and surface polish (polish striations visible through paint, striations not visible through paint). In each case, the attribute applicable to carbon-based paint is listed first. The most difficult sherds for the group to identify displayed attributes of both carbon and mineral paints. A category for "mixed" paint type, already in use by archaeologists, is a reasonable third category for labeling sherd paint, as long as it does not become a "catch-all" category. For problematic sherds, the SEM-EDS can be used to characterize paint type, then the visual attributes adjusted to improve investigator accuracy in paint type determination.

Resumen

Los tipos de pintura utilizados en la cerámica prehistórica negro-sobre-blanco en el Suroeste norteamericana son significativos en interpretaciones cronológicas y socioculturales. Por más de 60 años atributos visuales han sido la base de la distinción entre pintura orgánica (o carbonácea) y mineral. En este estudio se utilizó un sistema de SEM-EDS (microscopio electrónico de barrido-espectrómetro the energía dispersiva rayos-x) para determinar objetiva e independientemente la presencia de pintura mineral o no-mineral en 15 tiestos de la vajilla blanca Mesa Verde. Luego, un grupo de 19 personas (incluyendo arqueólogos profesionales y principiantes) examinaron y clasificaron la pintura en estos tiestos, obteniendo una exactitud promedio de 84.2 por ciento. Este grupo también clasificó en orden de prioridad los atributos visuales considerados más útiles para determinar el tipo de pintura cerámica. Ellos dependieron de los siguientes atributos visuales, en orden de prioridad de acuerdo a los participantes: bordes de la pintura (precisos, vagos), absorción (pobre, efectiva), brillo (brillante, opaco), rango de color (negro-gris-azul; negro-café-rojizo), desprendimiento (se desprende, no se desprende) grosor (fino, grueso), y pulido superficial (estriaciones visible a través de la pintura, estricaciones invisibles a través de la pintura). En cada caso, el atributo aplicable a la pintura orgánica se lista primero. Los casos más difíciles de identificar son aquéllos tiestos que exhiben atributos tanto de pintura orgánica como mineral. Una categoría de "pintura mixta," utilizada por arqueólogos, es razonable en tanto y cuanto no se convierta en categoría residual. Para tiestos problemáticos del SEM-EDS puede usarse caracterizar el tio de pintura y así afinar la identificación basada en atributos visuales.

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