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  The Systematic Use of Radiocarbon Dating in Archaeological Surveys in Coastal and Other Erosional Environments Minimize

Jon M. Erlandson and Madonna L. Moss

Abstract


Traditionally, archaeologists have used 14C dating primarily as a postexcavation analytical tool to establish the age of features, strata, or assemblages. In coastal zones and other environments around the world, however, thousands of archaeological sites are rapidly eroding or endangered by other destructive processes. We believe archaeologists should expand their use of 14C dating, systematically incorporating it into surveys in coastal, lacustrine, riverine, and other environments where erosional exposures often provide access to extensive stratigraphic profiles. With examples from the Pacific Coast of North America, we show how widespread 14C dating of sites during surveys can be used to help manage archaeological sites more effectively and identify significant patterns of paleoenvironmental change, site survival, settlement and demography, technology, and social organization. Without more widespread application of such techniques, and a reallocation of research and cultural resource management funds, thousands of sites will be lost before even the most basic information about their age and contents is known.

Resumen

El uso tradicional de la técnica de fechado de 14C se ha limitado a establecer la edad de rasgos, estratos, o conjuntos artefactuales despues de la excavación. Sin embargo, en zonas costeras y otros medioambientes miles de sitios están siendo erosionados o destruidos por otros procesos. Creemos que los arqueólogos deben expandir el uso de esta técnica incorporándola sistematicamente en prospecciones de medioambientes costeros, lacustres, o riverinos, donde procesos erosivos han expuesto perfiles estratigráficos. Ejemplos de la costa pacífica de Norte América indican cómo se ha utilizado la técnica de fechado por radiocarbono para ayudar a proteger sitios más efectivamente y para identificar patrones significativos de cambio paleoambiental, asentamiento y demografía, tecnología, y organización social. Se necesitan fondos para poder continuar la arqueología de rescate e implementar esta técnica a gran escala; de lo contrario, miles de sitios serán destruidos antes de que se los haya estudiado.

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